El proyecto es una colaboración entre la NASA, la ESA y la ASI lanzado en octubre de 1997 y que alcanzó su objetivo en julio del año 2004. Está compuesto por una nave, Cassini, llamada así por el astrónomo Domenico Cassini, que estudió Saturno y descubrió 4 de sus lunas, y una sonda, Huygens, llamada así en honor al astrónomo descubridor del satélite Titán del planeta Saturno. Sin duda alguna el principal objetivo de esta misión era el aterrizaje de la sonda en es satélite Titán.

El interés que ha suscitado Titán a lo largo de la historia fue tal que la NASA ya sacrificó su Voyager 1 para estudiar en detalle el satélite, pues pasó tan cerca de éste que la gravedad del mismo desvió la trayectoria de la nave haciendo que no pudiese llegar a Urano y Neptuno. Finalmente la sonda aterrizó en este satélite en enero de 2005 en una zona conocida como Xanadú. De esta forma se convertiría en la primera nave terrestre en aterrizar en un satélite de un mundo del Sistema Solar.

Saturno y Titán vistos por la Cassini (NASA/JPL).

Tras al aterrizaje y la estancia en el satélite hemos podido saber de Titán que:

  • Tiene océanos, lagos y ríos de metano líquido.
  • Su superficie es naranja, esponjosa semejante a un desierto.
  • Tiene una temperatura de unos -180º y actividad geológica.
  • Existen vientos en la superficie del satélite.

Estructura de los anillos y lunas pastoras. (NASA/JPL).

Además de la misión de la sonda, la nave Cassini nos ha obsequiado con las imágenes mas bellas que una nave ha enviado jamás a la Tierra. Han sido mas de 320.000 imágenes y mas de 500 Gb de datos.

Gracias a ella hemos podido observar con detalle los anillos de Saturno, sus polos hexagonales, las tormentas en la superficie del planeta, la erupciones de vapor del satélite Encélado…

Polo Norte hexagonal (NASA/JPL). 

Polo Norte hexagonal (NASA/JPL). 

El final de la misión esta cerca. En septiembre de este año y si todos los planes se cumplen se zambullirá en la atmósfera del planeta anillado. Desaparecerá para siempre tras mas de 20 años de misión. Os invito a que os deis un paseo por la galería de la NASA dedicada a este grandioso proyecto de la raza humana.